Pas étonnant: les percées de l’ADN viennent de la startup de l’université d’Oxford Nanopore | secteur manufacturier

Nordou loin de Didcot, autrefois à mi-chemin entre Londres et Bristol sur le Great Western Railway célébré par l’ingénierie Isambard Kingdom Brunel, l’innovation est de retour avec une usine de haute technologie qui fabrique des machines de séquençage d’ADN et d’ARN.

Oxford Nanopore, une société dérivée de l’Université d’Oxford, produit des dispositifs utilisés pour identifier les virus et détecter des variantes dans la constitution génétique des humains, des animaux et des plantes. Ses séquenceurs ont été utilisés pour suivre les variantes de Covid-19 dans le monde et sont actuellement testés sur des patients en soins intensifs souffrant d’infections respiratoires aux hôpitaux Guy’s et St Thomas de Londres, et dans la lutte contre les 200 souches de tuberculose résistantes aux médicaments, la seconde – le plus grand tueur au monde après Covid en 2020.

“Notre ADN n’est pas statique : de la naissance au cycle de vie d’une plante, d’un animal ou d’un être humain, il change au fil du temps, en raison du mode de vie, des facteurs environnementaux”, explique Gordon Sanghera, co-fondateur et PDG de Nanopore. « Nous entrons dans l’ère génomique ; la génomique sera au centre de tout.

La demande des universitaires, des gouvernements et des entreprises est croissante. Sanghera prévoit de construire une autre usine dans les prochaines années, probablement au Royaume-Uni, bien qu’il n’exclue pas l’Asie ou les États-Unis. “Le plan est d’être un acteur technologique mondial”, dit-il.

Fondée en 2005 par trois scientifiques qui se sont rencontrés à l’Université d’Oxford, la société est née des recherches de Hagan Bayley, l’un des trois, qui y est toujours professeur de biologie chimique. Dans le séquençage traditionnel, les échantillons d’ADN sont coupés en plus petits morceaux et copiés, ce qui peut introduire des erreurs. Bayley a étudié comment un minuscule trou, ou nanopore, dans une protéine peut être utilisé pour identifier les molécules d’ADN qui la traversent, dans un processus que Sanghera a comparé à “aspirer des spaghettis très rapidement”.

L’usine de Nanopore sur le campus de Harwell près de Didcot a été construite en 12 mois en 2018. C’est là que sont fabriquées les cellules de flux, un composant clé des séquenceurs, et doivent être remplacées régulièrement, tout comme les cartouches d’imprimante.

Nanopore COO Rhodri Davies explique leur fonctionnement : « Un nanopore est inséré dans une membrane et le courant la traverse. De chaque côté se trouve une solution ionique et une paire d’électrodes. Lorsque l’ADN traverse le trou, il module ce flux d’ions, un peu comme ouvrir ou fermer un robinet. Ces différents niveaux de courant sont des signaux et notre électronique intelligente les convertit en alphabet ADN.

Lors de notre visite de l’usine, nous voyons une grande pièce éclairée en orange, semblable à une pièce sombre, où des puces P, des puces de produit avec un capteur, “le cœur du système”, sont fabriquées à partir de plaquettes. Dans la pièce de l’autre côté de la pièce, le personnel de Nanopore est occupé à assembler des cellules d’écoulement à l’aide des puces P. L’entreprise a l’intention d’automatiser prochainement le processus d’assemblage. Les machines de séquençage sont en grande partie fabriquées au Royaume-Uni, sur les différents sites d’Oxford.

La technologie peut être largement utilisée pour suivre les épidémies, optimiser la culture et protéger les espèces menacées. Par exemple, Lara Urban, chercheuse Humboldt à l’Université d’Otago en Nouvelle-Zélande, utilise un appareil portable Nanopore dans la jungle pour soutenir la conservation du perroquet kākāpō en danger critique d’extinction.

Nanopore a été coté à la Bourse de Londres il y a un peu plus d’un an lors de l’un des meilleurs débuts sur le marché britannique. Les actions ont augmenté de 44%, valorisant la société à près de 5 milliards de livres sterling et faisant de Sanghera et des autres fondateurs des millionnaires en papier. Depuis lors, le cours de l’action a plongé, à l’instar de ses pairs du Nasdaq, dont son rival californien Illumina, qui domine le marché mondial du séquençage. Les actions Nanopore valent désormais 279 pence, par rapport à leur cours de négociation de 425 pence.

Sanghera dit que cela reflète la détérioration du climat économique, ajoutant que si Nanopore n’avait pas émis des actions anti-OPA limitées pour lui-même et deux autres dirigeants, leur permettant de bloquer les approches hostiles, l’entreprise serait “un canard assis” pour une prise de contrôle.

De nombreuses entreprises scientifiques et technologiques britanniques prometteuses au bord de la commercialisation ont été acquises par de plus grands rivaux étrangers au fil des ans. Medisense, la startup de surveillance de la glycémie, autre spin-out d’Oxford où Sanghera a commencé sa carrière commerciale, a été vendue à la société américaine Abbott en 1996, rappelle-t-il, tandis qu’Illumina a acquis en 2007 Solexa, une spin-out de l’université de Cambridge dont la technologie forme la base de ses instruments de séquençage. . “Nous devons empêcher que cela se produise”, déclare Sanghera.

Se référant au jab Covid développé par l’Université d’Oxford et AstraZeneca, Sanghera ajoute: «[It] nous a fait [Britain] réfléchissez à la façon dont nous devons faire les choses nous-mêmes.

L’action anti-OPA expire dans deux ans, mais si Nanopore continue de croître sur la trajectoire actuelle, “nous nous attendons à être en position de force”.

Nanopore a reçu une augmentation unique des ventes de 52 millions de livres sterling des kits de test Covid au cours des six mois précédant le 30 juin, mais a également gagné 71 millions de livres sterling de ses autres appareils, plus d’un tiers par rapport à l’année précédente. Il s’attend à générer des revenus compris entre 145 et 160 millions de livres sterling cette année.

Cependant, le secteur britannique des sciences de la vie en général est lent. Le chiffre d’affaires des entreprises britanniques qui fabriquent des produits des sciences de la vie a chuté de 7,7 milliards de livres sterling en termes réels, corrigé de l’inflation, entre 2011 et 2020, selon les données du gouvernement.

Sanghera a siégé au conseil des chefs d’entreprise sous Theresa May et Boris Johnson et affirme qu’il y avait une réelle volonté à un haut niveau du gouvernement de faire du Royaume-Uni une “superpuissance des sciences de la vie” et d’essayer de créer des emplois de haute technologie. “C’est juste en train d’être répercuté sur les entreprises technologiques qui pourraient utiliser un peu de rationalisation”, dit-il.

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