La « pire version » de COVID se propage. Pourrons-nous mettre à jour nos vaccins à temps ?

Au cours des 18 derniers mois, les vaccins COVID-19 originaux, d’abord sous forme de série de deux doses, puis sous forme de rappels, ont fait un travail extraordinaire pour nous protéger de la maladie, de l’hospitalisation et de la mort. À l’échelle mondiale, ils ont sauvé près de 20 millions de vies rien qu’en 2021. Aujourd’hui encore, les Américains non vaccinés sont deux fois plus susceptibles que les Américains vaccinés d’être testés positifs au COVID, et six fois plus susceptibles de mourir de la maladie. .

Mais les virus évoluent et les vaccins aussi.

Telle était la conclusion générale d’une réunion cruciale cette semaine du groupe consultatif d’experts de la Food and Drug Administration des États-Unis.La question qui leur était posée était simple : avant une poussée hivernale attendue, les fabricants de vaccins devraient-ils modifier leurs prochains rappels pour cibler Omicron, l’ultra -variante infectieuse qui a passé les sept derniers mois à augmenter dans le monde sous une forme ou une autre, ou doivent-ils s’en tenir à la recette éprouvée de 2020 ?

Le panel a voté 19 contre 2 mardi en faveur des renforts Omicron. La question maintenant, cependant, est de savoir quel version d’Omicron, la prochaine série de tirs devrait viser.

Un travailleur de la santé administre une dose d'un vaccin Moderna COVID-19.

Un travailleur de la santé administre une dose du vaccin Moderna COVID-19 à Norristown, Pennsylvanie, en 2021. (Matt Rourke/AP)

Pour tous ceux qui n’y ont pas prêté attention, la souche Omicron qui a déclenché la vague massive de COVID de l’hiver dernier (BA.1) est maintenant éteinte. En mars, il a été supplanté par le BA.2 encore plus transmissible… qui a été supplanté en mai par le BA.2.12.1 encore plus transmissible… qui est maintenant supplanté par (vous l’aurez deviné) BA encore plus transmissible .4 et BA.5.

Les experts disent que BA.5 est celui dont il faut s’inquiéter : “La pire version du virus que nous ayons jamais vue”, comme l’a récemment déclaré le Dr Eric Topol, fondateur du Scripps Research Translational Institute. Ensemble, les BA.4 et BA.5 étroitement liés représentent désormais la majorité des nouveaux cas de COVID aux États-Unis, selon les dernières données des Centers for Disease Control and Prevention, mais BA.5 (36, 6%) est propagation beaucoup plus rapide que BA.4 (15,7%). Début juillet, ce sera la souche dominante aux États-Unis.

Cela est problématique pour plusieurs raisons. Pour notre système immunitaire, la distance entre BA.1 et BA.4 et BA.5 fortement mutés est “beaucoup plus grande”, écrit Topol, que la distance par rapport au BA.1 d’origine. virus aux variantes antérieures réussies comme Alpha et Delta, ce qui les rend plus difficiles à reconnaître et à combattre. Selon les dernières recherches, cela pourrait signifier :

Rien de tout cela ne ramènera l’Amérique à la case départ. Malgré des niveaux de cas élevés, il y a maintenant moins de patients COVID aux États-Unis dans les unités de soins intensifs que lors des phases précédentes de la pandémie, et le taux de mortalité national (environ 300 à 400 par jour) est en hausse proche du creux historique. L’immunité acquise, plusieurs cycles de vaccination et de meilleures options de traitement aident beaucoup.

Mais combinée à une protection vaccinale en baisse et à une adoption décevante du rappel chez les personnes âgées, l’évolution rapide du virus et sa nouvelle trajectoire agressive – vers une plus grande transmissibilité, évasion et éventuellement pathogénicité – pourraient entraîner des réinfections et des perturbations importantes si elles ne sont pas traitées.

Cela pourrait également mettre en danger les Américains vulnérables pendant des mois à venir.

Une personne portant un masque passe devant un panneau à New York décrivant les directives du CDC pour contrôler la propagation du COVID.

Un panneau vu en mars à New York décrivant les directives du CDC pour contrôler la propagation du COVID. (John Minchillo/AP)

Fin avril, BA.5 est arrivé au Portugal; en juin, plus de Portugais mouraient du COVID chaque jour que pendant le pic hivernal d’Omicron dans le pays. Le Portugal a certainement une plus grande population d’adultes âgés (23%) que les États-Unis (16%), mais pas beaucoup. Et le taux de vaccination y est de 87 %, contre seulement 67 % aux États-Unis. Pendant ce temps, le taux de renforcement du Portugal est presque le double du nôtre. Les taux d’infection et d’hospitalisation augmentent maintenant dans une grande partie du reste de l’Europe également.

Lors de la réunion consultative de la FDA mardi, Justin Lessler, épidémiologiste à l’Université de Caroline du Nord à Chapel Hill, a présenté une série de projections sur la façon dont le virus pourrait affecter les États-Unis dans les mois à venir. Le scénario le plus optimiste ? Quelque 95 000 nouveaux décès entre mars 2022 et mars 2023. Le plus pessimiste ? Plus de 200 000.

Alors étant donné que BA.5, qui surpasse, là encore, son cousin BA.4, sera bientôt partout, il semble logique que la prochaine version du vaccin soit adaptée pour le combattre.

Cependant, cela n’a pas nécessairement été le plan. Pfizer et Moderna ont déjà lancé des essais cliniques pour les lecteurs de gouttes repensés… mais ces lecteurs sont optimisés pour contrer le BA.1 désormais disparu au lieu du BA.5 qui sera bientôt dominant. Selon les données présentées mardi par Pfizer, son rappel BA.1 existant a généré un niveau significativement plus faible d’anticorps neutralisants contre BA.4 et BA.5 que contre BA.1.

Les flacons de vaccin Pfizer-BioNTech COVID-19 sont préparés pour l'emballage.

Les flacons de vaccin Pfizer-BioNTech COVID-19 se préparent pour l’emballage en 2021. (Pfizer via AP)

Cependant, au moins chez les souris, un rappel contenant BA.4 et BA.5 a produit une réponse neutralisante plus élevée à toutes les variantes d’Omicron (y compris BA.4 et BA.5) que le vaccin parent.

Malgré les inquiétudes concernant les données « clairsemées » sur la question de savoir si les rappels bivalents (souche parentale à parts égales et Omicron) fonctionnent mieux que les rappels monovalents (100 % Omicron), et s’il vaut la peine d’attendre le vaccin prometteur sans l’arrivée de l’ARNm de Novavax sur le marché, le panel a généralement convenu que les amplificateurs BA.4/BA.5 ont du sens. La FDA penche également dans ce sens. Pfizer a déclaré qu’il était “prêt” à livrer les nouveaux boosters d’ici la première semaine d’octobre ; Moderna, d’ici la dernière semaine d’octobre ou début novembre, “en supposant qu’il n’y a pas d’exigences en matière de données cliniques”.

Cela signifie pas d’essais sur l’homme, juste des essais sur des animaux et des tests de laboratoire. Cela peut sembler effrayant pour certains, mais les régulateurs utilisent déjà le même processus accéléré pour mettre à jour le vaccin contre la grippe chaque année, et il n’y a aucun mécanisme par lequel des modifications mineures de l’ARNm rendraient les injections révisées de Pfizer et Moderna moins sûres que les milliards de doses administrées jusqu’à présent. autour du monde. Sinon, les États-Unis manqueront leur échéance automne-hiver et le virus en évolution rapide continuera de dépasser les vaccins.

La FDA elle-même décidera « très rapidement » quoi recommander ; les fabricants suivront.

Une seringue est préparée avec le vaccin Pfizer COVID-19.

Une seringue contenant le vaccin Pfizer COVID-19 est préparée à Chester, Pennsylvanie, en 2021. (Matt Rourke/AP)

À l’avenir, la recherche de variantes pourrait ne pas être l’approche la plus efficace ou la plus efficiente pour la vaccination contre le COVID. Comme l’a dit Topol, « Au moment où un rappel du vaccin BA.5 sera potentiellement disponible, qui sait quelle sera… la souche prédominante » ? C’est pourquoi c’était une bonne nouvelle mercredi lorsque Pfizer et BioNTech ont annoncé qu’ils prévoyaient de “commencer des essais sur l’homme de vaccins de nouvelle génération qui protègent contre une grande variété de coronavirus au cours du second semestre”, selon un rapport de Reuters.

Il s’agit notamment des “vaccins stimulant les cellules T, conçus pour protéger principalement contre les maladies graves si le virus devient plus dangereux” et des “vaccins pan-coronavirus qui protègent contre la famille plus large des virus et leurs mutations”. Les vaccins nasaux visant à arrêter l’infection avant qu’elle ne commence sont également prometteurs.

Mais ce sont toutes des propositions à plus long terme. Cette année, au moins un rappel BA.5 est probablement notre meilleur pari pour minimiser les infections, les maladies et les décès lors d’une autre vague hivernale probable.

“Je m’attends à un développement supplémentaire dans les mois à venir, mais que ce développement sera probablement supérieur à BA.4/BA.5, et ainsi de suite. [it] ne devrait pas décourager les mises à jour des vaccins », virologue Trevor Bedford du Fred Hutchinson Cancer Research Center à Seattle. écrit plus tôt cette semaine. “Je pense que le processus de prise de décision peut se résumer comme suit : parmi les compositions de vaccins qui peuvent être fabriquées à temps pour être distribuées à l’automne, laquelle pensons-nous générer le plus? [protection] contre BA.4/BA.5 ? »

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