COVID sévère équivaut à 20 ans de vieillissement: nouvelle étude

Un COVID sévère entraîne un déclin cognitif similaire à celui subi entre 50 et 70 ans et équivaut à perdre dix points de QI, selon nos dernières recherches. Les effets sont encore détectables plus de six mois après la maladie aiguë, et la guérison est au mieux progressive.

Il existe de plus en plus de preuves que le COVID peut causer des problèmes cognitifs et de santé mentale durables, les patients récupérés signalant des symptômes tels que fatigue, « brouillard cérébral », troubles de la mémorisation des mots, troubles du sommeil, anxiété et même trouble de stress post-traumatique (SSPT) mois après infection.

Au Royaume-Uni, une étude a révélé qu’environ une personne sur sept interrogée a déclaré avoir des symptômes, notamment des difficultés cognitives, 12 semaines après un test COVID positif. Et une récente étude d’imagerie cérébrale a révélé que même un COVID léger peut provoquer un rétrécissement du cerveau. Seulement 15 des 401 personnes de l’étude avaient été hospitalisées.

Les découvertes fortuites d’un grand projet de science citoyenne (le Great British Intelligence Test) ont également montré que des cas bénins peuvent entraîner des symptômes cognitifs persistants. Cependant, ces problèmes semblent augmenter avec la gravité de la maladie. En fait, il a été démontré de manière indépendante qu’un tiers à trois quarts des patients hospitalisés signalent des symptômes cognitifs trois à six mois plus tard.

L’ampleur de ces problèmes et les mécanismes responsables restent flous. Même avant la pandémie, on savait qu’un tiers des personnes qui ont un épisode de maladie nécessitant une admission en USI ont des déficits cognitifs objectifs six mois après l’admission.

On pense que cela est une conséquence de la réponse inflammatoire associée à une maladie grave, et les déficits cognitifs observés dans le COVID pourraient bien être un phénomène similaire. Cependant, il existe des preuves que le SRAS-CoV-2, le virus qui cause le COVID, peut infecter les cellules cérébrales. Nous ne pouvons pas exclure une infection virale directe du cerveau.

D’autres facteurs, tels que l’hypoxie (faible taux d’oxygène dans le sang), peuvent également jouer un rôle. Il était également difficile de savoir si les problèmes de santé psychologique répandus signalés après la COVID faisaient partie du même problème que les déficits cognitifs objectifs ou représentaient un phénomène différent.

Une étude britannique a montré que les personnes qui avaient eu le COVID avaient un volume cérébral réduit.
DedMityay/Shutterstock

quarante-six patients

Pour caractériser le type et l’ampleur de ces déficits cognitifs et mieux comprendre leur relation avec la gravité de la maladie dans la phase aiguë et les problèmes de santé psychologique à des moments ultérieurs, nous avons analysé les données de 46 anciens patients COVID. Tous avaient reçu des soins hospitaliers, de service ou de soins intensifs pour COVID à l’hôpital Addenbrooke de Cambridge, en Angleterre.

Les participants ont subi des tests cognitifs informatisés détaillés en moyenne six mois après leur maladie aiguë à l’aide de la plateforme Cognitron. Cette plateforme d’évaluation est conçue pour mesurer avec précision différents aspects des facultés mentales, telles que la mémoire, l’attention et le raisonnement, et a été utilisée dans l’étude scientifique citoyenne susmentionnée.

Nous mesurons également les niveaux d’anxiété, de dépression et de SSPT. Les données des participants à l’étude ont été comparées à des témoins appariés : des personnes du même sexe, du même âge et d’autres données démographiques, mais qui n’ont pas été hospitalisées pour COVID.

Les survivants du COVID étaient moins précis et ont réagi plus lentement que les témoins appariés. Ces déficits se sont résolus lentement et étaient encore détectables jusqu’à dix mois après l’admission à l’hôpital. Les effets augmentaient avec la gravité de la maladie aiguë et les marqueurs d’inflammation. Ils étaient les plus forts pour ceux qui avaient besoin d’une ventilation mécanique, mais étaient également substantiels pour ceux qui n’en avaient pas besoin.

En comparant les patients à 66 008 personnes du public, nous avons pu estimer que l’ampleur de la perte cognitive est en moyenne similaire à celle subie chez les jeunes de 20 ans, entre 50 et 70 ans. Cela équivaut à perdre dix points de QI.

Les survivants ont obtenu des résultats particulièrement mauvais sur des tâches comme le “raisonnement analogique verbal” (des analogies complètes comme les lacets sont aux chaussures ce que les boutons sont à…). Ils ont également montré des vitesses de traitement plus lentes, ce qui correspond aux observations précédentes post-COVID de diminution de la consommation de glucose cérébral dans les zones clés du cerveau responsables de l’attention, de la résolution de problèmes complexes et de la mémoire de travail.

Alors que les personnes qui se sont remises d’un COVID sévère peuvent présenter un large éventail de symptômes de mauvaise santé mentale (dépression, anxiété, stress post-traumatique, faible motivation, fatigue, sautes d’humeur et troubles du sommeil), ceux-ci n’étaient pas liés aux déficits cognitifs objectifs, suggérant différents mécanismes.

Quelles sont les causes ?

Une infection virale directe est possible mais il est peu probable qu’elle soit une cause majeure. Au lieu de cela, une combinaison de facteurs est plus susceptible d’y contribuer, notamment un apport insuffisant d’oxygène ou de sang au cerveau, le blocage de gros ou petits vaisseaux sanguins en raison de la coagulation et des hémorragies microscopiques.

Cependant, de nouvelles preuves suggèrent que le mécanisme le plus important pourrait être les dommages causés par la réponse inflammatoire et le système immunitaire de l’organisme. Des preuves anecdotiques provenant de cliniciens de première ligne appuient cette inférence selon laquelle certains problèmes neurologiques pourraient être devenus moins fréquents depuis l’utilisation généralisée des corticostéroïdes et d’autres médicaments qui suppriment la réponse inflammatoire.

Quel que soit le mécanisme, nos résultats ont d’importantes implications pour la santé publique. Environ 40 000 personnes ont subi des soins intensifs avec COVID rien qu’en Angleterre, et beaucoup d’autres auront été admises à l’hôpital. Beaucoup d’autres n’ont peut-être pas été hospitalisés malgré une maladie grave en raison de la pression exercée sur les soins médicaux pendant les vagues de pointe de la pandémie. Cela signifie que de nombreuses personnes éprouvent encore des problèmes cognitifs plusieurs mois plus tard. Il est urgent de voir ce qui peut être fait pour aider ces personnes. Des études sont actuellement en cours pour résoudre ce problème.

Cependant, il y a quelque chose comme une doublure argentée. Si, comme nous le soupçonnons, l’image que nous voyons dans COVID reproduit en fait le problème plus large observé dans d’autres types de maladies graves, cela offre l’occasion de comprendre les mécanismes responsables et d’explorer les traitements.

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