Pourquoi l’assureur chinois Ping An appelle-t-il à la dissolution de HSBC ?

Il y a vingt ans, HSBC a fait un pari audacieux pour recapitaliser une compagnie d’assurance chinoise en difficulté, payant 600 millions de dollars pour 10 % de Ping An.

Le risque a porté ses fruits et la banque a réalisé un bénéfice de 2,6 milliards de dollars lorsque la participation a été vendue en 2012.

Mais une décennie plus tard, Ping An est devenu le principal actionnaire de HSBC et appelle à ce qui serait la plus grande réorganisation des 157 ans d’histoire de la banque : une scission de ses opérations asiatiques et occidentales.

“Il y a une certaine ironie dans le fait que HSBC était autrefois le principal actionnaire extérieur de Ping An”, a déclaré un conseiller hongkongais de la banque. “Maintenant, les tables ont tourné”.

Depuis que HSBC a investi dans Ping An, sa fortune s’est inversée. Ping An est devenu l’assureur coté le plus précieux de Chine avec une capitalisation boursière équivalente à 122 milliards de dollars, soit presque la valorisation de HSBC de 131 milliards de dollars.

Il avait également constitué une participation dans le prêteur britannique depuis 2017 lorsque le cours de l’action HSBC s’est effondré, avant de surprendre le directeur général de la banque, Noel Quinn, et le président Mark Tucker avec son passage à l’activisme actionnarial lors d’une série de réunions à Hong Kong ces derniers mois. .

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Coincé entre Pékin et Washington

La scission entre HSBC et son actionnaire chinois est le dernier d’une série de problèmes géopolitiques pour la banque, qui est basée au Royaume-Uni mais réalise environ les deux tiers de ses bénéfices en Asie. Alors que HSBC a investi massivement dans un “pivot” vers l’Asie, recentrant ses ambitions mondiales sur Hong Kong et la Chine continentale, il est devenu de plus en plus difficile de gérer les tensions entre Pékin et Washington.

Ping An a fait valoir que cet exercice d’équilibre a fait baisser le cours de son action, affirmant qu’une société asiatique indépendante cotée à Hong Kong aurait une rentabilité plus élevée, des exigences de capital inférieures et une plus grande autonomie de décision.

Une rupture pourrait également créer une “banque favorable à la Chine en Asie et une banque favorable aux États-Unis dans le reste du monde”, ce qui pourrait réduire son risque d’être vulnérable à des sanctions de part et d’autre à l’avenir, a déclaré une personne. HSBC.

La réaction des autres grands actionnaires de HSBC a été mitigée. L’un des 10 principaux actionnaires a déclaré que la proposition de Ping An était “intéressante” car la structure de HSBC était devenue insoutenable.

Hugh Young, président d’Abrdn pour l’Asie, qui détient une participation de 1,3% dans HSBC, a déclaré: “Cela n’a pas de sens sur le plan commercial, mais s’il devient politiquement trop difficile d’exister, je peux comprendre pourquoi.” [a break-up] Cela pourrait être envisagé.”

HSBC et Ping An entretiennent des liens étroits par l’intermédiaire de leurs principaux dirigeants. HSBC a développé sa propre activité d’assurance en Asie, ce qui signifie que Ping An est un concurrent. Mais Tucker a encouragé la collaboration entre les deux sociétés grâce à sa relation personnelle avec le fondateur et président de Ping An, Peter Ma, qu’il connaît bien depuis 20 ans.

Tucker a organisé de multiples discussions pour Ma et l’équipe stratégique de l’assureur avec des personnalités de premier plan de HSBC, y compris des directeurs généraux, et a même invité Ma à prendre la parole lors de l’un des dîners du conseil d’administration de HSBC, a déclaré une personne proche du dossier au FT. “C’est un peu ironique que la personne que Tucker a amenée en tant qu’actionnaire clé se soit retournée contre lui”, a déclaré la personne.

Les piétons passent devant le siège de HSBC Holdings Plc dans le quartier central de Hong Kong
HSBC avait déjà marché sur la corde raide pour maintenir le soutien de Pékin, car il a déployé plus de 100 milliards de dollars de nouveaux capitaux en Asie. © Paul Yeung/Bloomberg

Ping An n’est pas le premier actionnaire de HSBC à demander la dissolution de la banque, mais il est de loin le plus puissant du fait de sa participation de 9,2% et de sa position d’institution financière d’importance systémique en Chine, l’un des principaux marchés de la banque. .

La taille et l’importance de Ping An en Chine signifient qu’il est susceptible d’opérer avec le feu vert de Pékin, selon des personnes proches de la banque.

Un ancien cadre supérieur d’une banque a déclaré que Ping An “aurait eu une couverture aérienne de Pékin” pour faire un geste aussi audacieux.

HSBC avait déjà marché sur la corde raide pour maintenir le soutien de Pékin, car il a déployé plus de 100 milliards de dollars de nouveaux capitaux en Asie.

« C’est juste de la politique. Ping An est l’actionnaire, mais tout est centralisé en Chine, rien ne se passe sans que le parti ne dise “boo” », a déclaré un cadre bancaire chevronné à Hong Kong qui travaille en étroite collaboration avec Pékin.

Étant donné que la Chine a accru son contrôle sur Hong Kong ces dernières années, il serait logique de prendre le contrôle de la plus grande banque de la ville.

“Pendant longtemps, les Chinois ont affirmé que HSBC avait transféré des ressources à l’étranger et avait un avantage injuste car ils contrôlent l’ensemble de la masse monétaire à Hong Kong”, a déclaré l’exécutif. “Est [break up] met la Chine aux commandes.”

Mais certains ont écarté la possibilité que Ping An, qui n’appartient pas à l’État, soit devenu un porte-parole des objectifs de Pékin pour HSBC. “Ping An n’est pas si important, j’aimerais probablement que ce soit le cas”, a déclaré un ancien cadre de Ping An. L’assureur a certainement ses propres motivations pour proposer de séparer ses activités.

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Depuis que Mark Tucker a rejoint HSBC en septembre 2017, les actions ont chuté de 33 %, atteignant un creux de 25 ans en septembre 2020.

Cependant, des personnes familières avec la chronologie disent que la goutte d’eau est venue lorsque la Banque d’Angleterre a interdit aux prêteurs britanniques de verser des dividendes au début de la pandémie de Covid-19 au début de 2020. A Ping An et des milliers d’actionnaires individuels de détail de HSBC ont été refusés. un dividende sur lequel ils comptaient comme revenu et ont réagi avec fureur, menaçant de poursuites.

La question était cruciale pour Ping An car elle détient HSBC par le biais de sa division d’assurance-vie, utilisant le dividende normalement fiable de HSBC pour compenser ses passifs d’assurance à long terme.

Même lorsque le dividende a été rétabli l’année dernière, il était fixé à 25 cents par action, soit la moitié du niveau que la banque versait jusqu’en 2018. La pression qui en résulte sur les bénéfices de Ping An explique en partie la décision de l’assureur de commencer à faire pression ouvertement pour une scission, plutôt que de poussant dans les coulisses, disaient les gens.

rompre est difficile

La position de HSBC dans un monde de plus en plus polarisé pèse sur la banque depuis des décennies.

La dernière fois qu’il a formellement abordé la question, c’était en 2015, lorsqu’un éventuel référendum sur la sortie de l’Union européenne avait été évoqué en Grande-Bretagne. A entrepris un examen pour déplacer son siège social de Londres à Hong Kong. À la fin du processus, il a été conservé “parce que les actionnaires craignaient que la capitalisation boursière de la banque soit bien supérieure à l’économie de Hong Kong”, selon une personne impliquée dans l’examen.

Cela signifiait que la banque centrale chinoise, la Banque populaire de Chine, devrait probablement devenir le “prêteur de dernier recours” de HSBC, l’institution vers laquelle elle se tournerait si elle rencontrait des difficultés financières, a déclaré la personne.

“HSBC est la première banque commerciale au monde et certaines entreprises peuvent préférer une banque réglementée au Royaume-Uni à une banque potentiellement soumise à l’influence chinoise”, ont écrit les analystes de Bank of America après l’annonce de Ping An la semaine dernière.

Le conseil d’administration, qui a demandé l’avis d’experts dont Henry Kissinger, a également estimé que la relocalisation du siège serait trop compliquée et coûteuse. HSBC aurait dû redomicilier et réémettre des centaines de milliards de dettes absorbant les pertes qu’elle avait émises depuis la crise financière.

Des analystes autonomes ont déclaré que ces préoccupations étaient toujours d’actualité sept ans plus tard.

« Nous voyons des obstacles juridiques et politiques importants. . . La structure du capital de HSBC rend un changement d’adresse ou une rupture très compliqués », a déclaré l’analyste Manus Costello.

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L’avertissement était conforme au sentiment majoritairement négatif des analystes mardi, citant la possibilité de coûts de restructuration importants et de faibles bénéfices des activités de HSBC en dehors de l’Asie. Le cours de l’action HSBC a augmenté de 1,6% à Londres, en partie parce que la décision de Ping An obligerait la banque à prendre d’autres mesures, notamment une sortie plus rapide de sa banque de détail américaine perdante et l’élimination d’autres activités sous-performantes.

Cependant, le plus grand obstacle à la dissolution de HSBC pourrait être sa vaste activité de compensation en dollars. HSBC est la seule institution de règlement à compenser les dollars de Hong Kong depuis 2000 et est l’un des cinq principaux compensateurs de transactions transfrontalières dans le monde.

“Nous pensons que la Fed pourrait s’opposer à l’approbation d’un accord qui a vu une partie importante de la compensation mondiale du dollar américain passer à une entité domiciliée à Hong Kong”, a déclaré Costello. La taille de l’activité de HSBC se réduirait considérablement dans un tel scénario, selon une personne proche de la banque.

“Si vous voulez fonctionner comme une banque régionale mais fonctionner même avec un dollar américain, surtout lorsque la plupart de vos activités sont liées au commerce, alors vous êtes à la merci des autorités américaines, pas chinoises”, a déclaré l’ancien Ping. Un exécutif.

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